Être – Conjugation in present, past, futur, passé composé, etc.

Être is a very important auxiliary verb in French. Below you can see the different conjugations of être and at the bottom of the page you can read about the correct use and pronunciation of the verb.

 

Conjugation of être

Indicatif (indicative)

Présent (present tense)

  • je suis
  • tu es
  • il est
  • nous sommes
  • vous êtes
  • ils sont

Example: je suis la = I am there

Passé composé (past tense)

  • j’ai été
  • tu as été
  • il a été
  • nous avons été
  • vous avez été
  • ils ont été

Example: j’ai été la = I have been there


 

Imparfait (past tense)

  • j’étais
  • tu étais
  • il était
  • nous étions
  • vous étiez
  • ils étaient

Example: j’étais la = jeg var der

Plus-que-parfait (past tense)

  • j’avais été
  • tu avais été
  • il avait été
  • nous avions été
  • vous aviez été
  • ils avaient été

Example: j’avais été la = I had been there


 

Futur (future)

  • je serai
  • tu seras
  • il sera
  • nous serons
  • vous serez
  • ils seront

Example: je serai un peu en retard = I’m a bit late

Futur passé (pre-future)

  • j’aurai été
  • tu auras été
  • il aura été
  • nous aurons été
  • vous aurez été
  • ils auront été

Example: j’aurai été la = I would have been there


 

Passé simple (simple past tense)

  • je fus
  • tu fus
  • il fut
  • nous fûmes
  • vous fûtes
  • ils furent

Example: pendant un an je fus ta femme = for one year I was your woman (note that passé simple is a past tense form used exclusively in literature)

Passé antérieur (past tense)

  • j’eus été
  • tu eus été
  • il eut été
  • nous eûmes été
  • vous eûtes été
  • ils eurent été

Example: après que j’eus été ruiné, je gagnai au loto = after I had been ruined, I won the lottery

 


 

Conditionnel (the future of the past)

Conditionnel présent

  • je serais
  • tu serais
  • il serait
  • nous serions
  • vous seriez
  • ils seraient

Example: si j’avais su, je serais heureux = if I had known, I would have been happy

Conditionnel passé

  • j’aurais été
  • tu aurais été
  • il aurait été
  • nous aurions été
  • vous auriez été
  • ils auraient été

Example: si j’avais su, j’aurais été heureux = if I had known, I would have been happy

 


 

Subjonctif (subjunctive)

Subjonctif présent

  • que je sois
  • que tu sois
  • qu’il soit
  • que nous soyons
  • que vous soyez
  • qu’ils soient

Example: elle veut que je sois la = she wants me to be there

Subjonctif passé

  • que j’aie été
  • que tu aies été
  • qu’il ait été
  • que nous ayons été
  • que vous ayez été
  • qu’ils aient été

Example: c’était là son principal souci, et le mien, bien que j’aie été beaucoup plus jeune = that was his main concern, and mine, even though I was much younger


 

Subjonctif imparfait

  • que je fusse
  • que tu fusses
  • qu’il fût
  • que nous fussions
  • que vous fussiez
  • qu’ils fussent

Example: bien que je fusse épuisé, je continuais à travailler = even though I was tired, I kept working

Subjonctif plus-que-parfait

  • que j’eusse été
  • que tu eusses été
  • qu’il eût été
  • que nous eussions été
  • que vous eussiez été
  • qu’ils eussent été

Example: je me répétais stupidement que j’eusse été plus heureux si je m’étais cassé un membre = I stupidly repeated to myself that I would be happier if I had broken a limb

 


 

Impératif (imperativ)

Impératif présent

  • (tu) sois
  • (nous) soyons
  • (vous) soyez

Example: j’amerais bien que tu sois là demain = I would like you to be there tomorrow

Impératif passé

  • (tu) aie été
  • (nous) ayons été
  • (vous) ayez été

Example: et quel est le meilleur joueur auquel vous ayez été confronté ? = and who is the best player you have played against? (NB: Please note that this time is difficult to translate in most languages)

 


 

Infinitif (infinitive)

Infinitif présent

  • être

Translation of: être = to be

Infinitif passé

  • avoir été

Translation of: avoir été = have been

 


 

Participe

Participe présent

  • étant

Translation of: étant = being

Participe passé

  • été

Translation of: été = been

Participe antérieur

  • Ayant été

Translation of: ayant été = having been

 

About the word être

Être is an irregular French verb and also one of the two French auxiliary verbs (the other is avoir).

hen learning French, être is one of the most important verbs to know, as it is used in many different contexts – partly because of its central role in the language and partly because of its function as an auxiliary verb.

It is worth noting that être can be used both as a verb and as a noun. It is especially in philosophical contexts that être is used as a noun, where it is used, for example, to describe existence (e.g. le fait d’être), substance (e.g. ce qui est réellement), mental being (e.g. être de raison) and the like.

 

Practical advice

For many people, it is easier to learn and use certain forms of être than others. Specifically, it is typically easiest to learn the following forms in the indicative:

  • Présent (present tense)
  • Passé composé (past tense)
  • Futur proche (near future)

If you learn the above grammatical tenses, you will be able to express yourself in all the main tenses (although the passé composé is a past tense, in practice you can use it as a past tense – the same applies to the futur proche, which is actually a past tense, but in reality can be used as a future tense).

The tenses présent and passé composé are shown in the tables above, while futur proche is shown here:

 

Futur proche

  • je vais être
  • tu vas être
  • il va être
  • nous allons être
  • vous allez être
  • ils vont être

For the sake of good order, it should also be mentioned that in conditionnel there is an alternative form of passé, as seen here:

 

Passé – forme alternative

  • j’eusse été
  • tu eusses été
  • il eût été
  • nous eussions été
  • vous eussiez été
  • ils eussent été

 

Pronunciation of être

The word être itself is pronounced as “ay-tr”, with a soft ‘r’ at the end. In addition, it should be noted that there are two types of contractions that affect some inflections of être:

 

Unofficial contractions

Although the term ‘unofficial contractions’ is not the correct term for this language phenomenon, we use it for the sake of understanding. Unofficial contractions are found in almost all languages and occur when we contract words out of ‘laziness’ – i.e. when it is easier to pronounce two words in one.

In French and in the context of être, this is particularly true of the words:

  • Je suis
  • Tu es

The words je suis are often contracted in everyday speech and are therefore pronounced chyi. In practice, you therefore say chyi danois and not je suis danois.

Similarly, tu es is usually not pronounced as separate words, but instead as one word: t’es (it can also be written like this).

Note that, in principle, these rules do not apply when negations are used, such as in the sentence: je ne suis pas danois (here je, ne and suis are pronounced as separate words). In practice, however, many people will omit the word ne and instead simply say: je suis pas danois (pronounced: chyi pas danois), even though this is not grammatically correct.

It is important to pay attention to these contractions, as they make it easier for beginners to understand what is being said in French. Once you have mastered these contractions, some of the “beginner’s accent” that we all have when we learn French will disappear.

 

Official contractions

The following type of contractions are not officially called ‘official contractions’, but we have – as above – chosen to use this term for the sake of clarity. Official contractions occur when consonants and vowels clash between certain words. In relation to être, this is the case, for example, in the following instances:

  • Je suis allemand = here the s between suis and allemand should be pronounced with a lightly voiced z sound (je suis-allemand)
  • Ils sont allemandes = here the t between sont and allemandes should be pronounced (il sont-allemandes)

Note that the s in the sentence ils sont la should not be voiced, as there is no contraction. Also note that, as mentioned, contractions are not always contracted; in the sentence nous sommes à l’école, for example, the s between sommes and à should not be contracted.

 

Frequently asked questions

 

Which words are conjugated with être?

In French, the majority of verbs use “avoir” (to have) as their auxiliary verb in compound tenses, such as the passé composé. However, there is a specific group of verbs that use “être” (to be) instead of “avoir” as their auxiliary. These verbs often describe motion, change, or state of being. They are often remembered with the acronym “DR MRS VANDERTRAMP”, which stands for:

  1. Devenir (to become)
  2. Revenir (to come back)
  3. Monter (to go up)
  4. Rester (to stay)
  5. Sortir (to go out)
  6. Venir (to come)
  7. Aller (to go)
  8. Naître (to be born)
  9. Descendre (to descend)
  10. Entrer (to enter)
  11. Rentrer (to return home)
  12. Tomber (to fall)
  13. Retourner (to return)
  14. Arriver (to arrive)
  15. Mourir (to die)
  16. Partir (to leave)

These verbs, when used in compound tenses such as the passé composé, agree in gender and number with the subject. For example, “Je suis allé(e)” (I went), where the past participle “allé” agrees with the subject in gender and number.

 

When do you use être?

In French, the verb “être” is used in several contexts:

1. Describing Identity and Characteristics:
Je suis étudiant. (I am a student.)
Elle est intelligente. (She is intelligent.)

2. Expressing Location:
Le livre est sur la table. (The book is on the table.)
Nous sommes à la plage. (We are at the beach.)

3. Talking about Profession or Occupation:
Il est médecin. (He is a doctor.)
Elle est professeure. (She is a teacher.)

4. Expressing Time and Dates:
Il est huit heures. (It is eight o’clock.)
Aujourd’hui, c’est le sept février. (Today is February seventh.)

5. Forming the Passive Voice:
La porte est fermée. (The door is closed.)
Les décisions sont prises par le conseil. (Decisions are made by the council.)

6. In Certain Verb Constructions:
Je suis en train de manger. (I am in the process of eating.)
Il est en train de lire un livre. (He is in the process of reading a book.)

7. Compound Tenses with Certain Verbs:
Elle est partie. (She has left.)
Nous sommes arrivés. (We have arrived.)

8. In Certain Idiomatic Expressions and Proverbs:
Être à l’aise (to be comfortable)
Être en train de (to be in the process of)
Être malade comme un chien (to be very sick)

Remember that “être” is an irregular verb and its conjugations must be memorized as they do not follow regular patterns.