French Past Tenses – Conjugation & Exercises

In French grammar, mastering the past tenses is crucial for effective communication. Whether you’re recounting a past event or describing a sequence of actions, understanding the nuances of these tenses is essential. Let’s look into the different types of past grammatical tenses in French:

 

1. Passé Composé

Passé Composé is one of the most commonly used past tenses in French. It is formed by using the auxiliary verb “avoir” or “être” conjugated in the present tense, followed by the past participle of the main verb.

Example:

  • J’ai mangé (I ate)
  • Il est parti (He left)
  • Elle a étudié (She studied)

 

2. Imparfait

The Imparfait tense is used to describe ongoing or habitual actions in the past, as well as to set the scene or provide background information.

Example:

  • Je regardais la télévision quand il est arrivé. (I was watching TV when he arrived.)
  • Nous jouions au parc tous les jours. (We used to play at the park every day.)
  • Il pleuvait quand nous sommes sortis. (It was raining when we went out.)

 

3. Plus-que-parfait

The Plus-que-parfait tense is used to express an action that occurred before another past action.

Example:

  • J’avais déjà mangé quand elle est arrivée. (I had already eaten when she arrived.)
  • Ils avaient fini leurs devoirs avant que le professeur ne vérifie. (They had finished their homework before the teacher checked.)

 

4. Passé Simple

The Passé Simple tense is primarily used in written French, particularly in literature, to narrate past events.

Example:

  • Il partit dès qu’il eut fini. (He left as soon as he had finished.)
  • Elle arriva à l’heure prévue. (She arrived at the scheduled time.)

 

5. Passé Antérieur

The Passé Antérieur tense is used to indicate an action that occurred before another action in the past.

Example:

  • Il eut mangé avant qu’elle n’arrivât. (He had eaten before she arrived.)
  • Nous eûmes terminé le travail quand le patron arriva. (We had finished the work when the boss arrived.)

 

6. Futur Antérieur (for comparison)

Though not strictly a past tense, the Futur Antérieur is used to express an action that will be completed before a specific point in the future, providing a useful point of comparison.

Example:

  • Il aura fini avant midi. (He will have finished by noon.)
  • Nous aurons déjà mangé quand ils arriveront. (We will have already eaten when they arrive.)

Understanding the distinctions between these past tenses is fundamental for expressing oneself accurately and fluently in French.

 

French Past Tense Sentences

Here are 10 sentences in various French past tenses:

  1. Hier, j’ai mangé une délicieuse pizza au restaurant.
  2. Pendant les vacances, nous allions à la plage tous les jours.
  3. J’avais déjà terminé mes devoirs quand mes amis sont venus me voir.
  4. Elle est partie en voyage il y a deux semaines.
  5. Quand j’étais enfant, je jouais souvent avec mes voisins.
  6. Ils avaient acheté un nouveau téléphone avant le début de l’année.
  7. Nous avons visité le Louvre lors de notre voyage à Paris.
  8. Il a plu toute la journée hier.
  9. Après avoir fini le travail, je suis rentré chez moi.
  10. Hier soir, nous avons regardé un film très intéressant au cinéma.

 

French Past Tense Exercises

Here are three exercises for each of the six past tenses:

 

1. Passé Composé

Exercise 1:

Fill in the blanks with the correct form of the verbs in Passé Composé:

  1. Hier, nous _____ (manger) au restaurant.
  2. Elle _____ (regarder) un film intéressant hier soir.
  3. Tu _____ (finir) tes devoirs avant le dîner?

 

Exercise 2:

Rewrite the following sentences in Passé Composé:

  1. Nous avons mangé de la pizza.
  2. Il est parti en vacances.
  3. Elles ont acheté des nouveaux livres.

 

Exercise 3:

Translate the following sentences into French using Passé Composé:

  1. They visited the Louvre last summer.
  2. I received a letter from my friend yesterday.
  3. Did you watch the football match last night?

 

2. Imparfait

Exercise 1:

Fill in the blanks with the correct form of the verbs in Imparfait:

  1. Quand j’étais jeune, je _____ (aimer) jouer au football.
  2. Pendant les vacances, nous _____ (aller) à la plage tous les jours.
  3. Il _____ (faire) beau quand nous sommes sortis.

 

Exercise 2:

Rewrite the following sentences in Imparfait:

  1. Je regardais la télévision quand elle est arrivée.
  2. Nous jouions au parc tous les jours.
  3. Il pleuvait quand ils sont sortis.

 

Exercise 3:

Translate the following sentences into French using Imparfait:

  1. We used to live in Paris when I was a child.
  2. He was reading a book while waiting for the train.
  3. They were playing outside when it started raining.

 

3. Plus-que-parfait

Exercise 1:

Fill in the blanks with the correct form of the verbs in Plus-que-parfait:

  1. Quand nous sommes arrivés, ils _____ (déjà partir).
  2. Avant le match, elle _____ (déjà manger).
  3. J’étais fatigué car je _____ (pas bien dormir).

 

Exercise 2:

Rewrite the following sentences in Plus-que-parfait:

  1. J’avais déjà mangé quand elle est arrivée.
  2. Ils avaient fini leurs devoirs avant que le professeur ne vérifie.
  3. Elle était déjà partie quand je suis arrivé.

 

Exercise 3:

Translate the following sentences into French using Plus-que-parfait:

  1. By the time they arrived, we had already left.
  2. He had already bought the tickets before the show started.
  3. Had you finished your homework before going to bed?

 

4. Passé Simple

Exercise 1:

Fill in the blanks with the correct form of the verbs in Passé Simple:

  1. Elle _____ (venir) à la fête hier soir.
  2. Il _____ (prendre) le premier train pour Paris.
  3. Nous _____ (aller) au cinéma hier.

 

Exercise 2:

Rewrite the following sentences in Passé Simple:

  1. Il partit dès qu’il eut fini.
  2. Elle arriva à l’heure prévue.
  3. Ils choisirent le livre ensemble.

 

Exercise 3:

Translate the following sentences into French using Passé Simple:

  1. They arrived late to the party.
  2. She wrote a letter to her grandmother.
  3. Did you buy the tickets for the concert?

 

5. Passé Antérieur

Exercise 1:

Fill in the blanks with the correct form of the verbs in Passé Antérieur:

  1. Ils _____ (déjà manger) quand nous sommes arrivés.
  2. Elle _____ (recevoir) la lettre avant son anniversaire.
  3. Nous _____ (terminer) le travail avant qu’il ne parte.

 

Exercise 2:

Rewrite the following sentences in Passé Antérieur:

  1. Il eut mangé avant qu’elle n’arrivât.
  2. Nous eûmes terminé le travail quand le patron arriva.
  3. Elle eut fini ses devoirs avant que la fête ne commence.

 

Exercise 3:

Translate the following sentences into French using Passé Antérieur:

  1. They had already eaten when we arrived.
  2. She had received the letter before her birthday.
  3. Had you finished your homework before the teacher came?

 

6. Futur Antérieur

Exercise 1:

Fill in the blanks with the correct form of the verbs in Futur Antérieur:

  1. Il _____ (déjà partir) quand tu arriveras.
  2. Nous _____ (finir) le projet avant la réunion.
  3. Vous _____ (recevoir) les résultats avant le déjeuner.

 

Exercise 2:

Rewrite the following sentences in Futur Antérieur:

  1. Il aura fini avant midi.
  2. Nous aurons déjà mangé quand ils arriveront.
  3. Tu auras terminé tes devoirs avant la soirée.

 

Exercise 3:

Translate the following sentences into French using Futur Antérieur:

  1. He will have already left by the time you arrive.
  2. We will have finished the project before the meeting.
  3. Will you have received the results before lunch?