French Comma Rules

In French grammar, commas play a crucial role in ensuring clarity and correct sentence structure. This article will look into the primary rules governing the use of commas in the French language.

 

Commas with Coordinate Conjunctions

In French, when joining independent clauses with conjunctions such as “mais” (but), “ou” (or), “et” (and), “donc” (therefore), “or” (yet), and “ni” (neither), a comma is often used before the conjunction.

  • Example: Il veut partir, mais il doit finir son travail. (He wants to leave, but he has to finish his work.)

 

Commas in Lists

Commas are used to separate items in a list. Unlike English, the Oxford comma is not typically used in French.

  • Example: J’ai acheté des pommes, des oranges, des bananes et des fraises. (I bought apples, oranges, bananas, and strawberries.)

 

Commas with Subordinate Clauses

When a subordinate clause precedes the main clause, it is usually followed by a comma.

  • Example: Lorsque j’étais jeune, je jouais au football tous les jours. (When I was young, I played football every day.)

 

Commas with Introductory Phrases

Introductory phrases that provide context or background information are followed by a comma.

  • Example: En hiver, il fait très froid ici. (In winter, it is very cold here.)

 

Commas with Parenthetical Phrases

Parenthetical phrases or clauses that add extra information to a sentence are enclosed in commas.

  • Example: Mon frère, qui habite à Paris, viendra nous rendre visite. (My brother, who lives in Paris, will come to visit us.)

 

Commas with Direct Speech

In direct speech, commas are used to separate the spoken words from the rest of the sentence.

  • Example: Elle a dit, « Je viendrai demain. » (She said, “I will come tomorrow.”)

 

Avoiding Unnecessary Commas

In French, it is important to avoid overusing commas. They should only be used when they enhance the clarity of the sentence.

 

Special Cases

In some cases special rules apply:

 

Commas Before Conjunctions in Long Sentences

In longer sentences, especially when the clauses are complex, a comma before conjunctions like “et” (and) might be used to enhance readability.

  • Example: Il a fini son travail, et il est parti rapidement. (He finished his work, and he left quickly.)

 

Commas in Numbers

In French, commas are used as decimal points, and spaces are used to separate thousands.

  • Example: 1,5 (one point five) and 1 000 (one thousand).

By following these rules, one can ensure that their use of commas in French writing is both correct and effective.

 

Text Example with Correct Use of Commas in French

Hier soir, après une longue journée de travail, je suis allé au cinéma avec mes amis. Nous avons regardé un film d’aventure, qui était vraiment captivant. Avant de rentrer chez nous, nous avons décidé de manger dans un petit restaurant italien. La nourriture, délicieuse et bien présentée, nous a tous ravis. Pendant le dîner, nous avons discuté de nos plans pour le week-end et avons décidé de faire une randonnée en montagne. En rentrant, j’ai pensé à quel point j’avais passé une excellente soirée.

(Last night, after a long day at work, I went to the cinema with my friends. We watched an adventure movie, which was really captivating. Before going home, we decided to eat at a small Italian restaurant. The food, delicious and well presented, delighted us all. During dinner, we discussed our plans for the weekend and decided to go for a hike in the mountains. On the way back, I thought about how great an evening I had.)

 

Exercises

Below are some exercises to help you practice the proper use of commas in French. Each exercise includes a sentence where you need to insert commas correctly. Answers are provided at the end.


Exercise 1: Commas with Coordinate Conjunctions

Insert commas where necessary:

  1. Il aime le chocolat mais il déteste les bonbons.
  2. Nous pouvons aller au parc ou nous pouvons rester à la maison.
  3. Elle est intelligente et elle est très gentille.
  4. Ils sont venus tard donc ils ont raté le début du film.
  5. Il veut réussir or il ne fait pas assez d’efforts.

Exercise 2: Commas in Lists

Insert commas where necessary:

  1. J’ai acheté des pommes des oranges des bananes et des fraises.
  2. Pour ce projet, nous avons besoin de papier de crayons de ciseaux et de colle.
  3. Les couleurs de notre drapeau sont bleu blanc et rouge.
  4. Nous avons visité Paris Lyon Marseille et Nice.
  5. Elle aime lire des romans des poèmes des essais et des articles scientifiques.

Exercise 3: Commas with Subordinate Clauses

Insert commas where necessary:

  1. Quand il pleut je reste à la maison.
  2. Si tu veux venir dis-le moi.
  3. Parce qu’il était malade il n’est pas allé à l’école.
  4. Dès qu’il arrivera nous commencerons la réunion.
  5. Puisque tu es là aide-moi.

Exercise 4: Commas with Introductory Phrases

Insert commas where necessary:

  1. En été nous allons souvent à la plage.
  2. Au début j’étais très timide.
  3. D’une manière générale il est important de bien manger.
  4. Avant de partir elle a vérifié ses bagages.
  5. En 2020 il a déménagé à Paris.

Exercise 5: Commas with Parenthetical Phrases

Insert commas where necessary:

  1. Mon frère qui habite à Paris viendra nous rendre visite.
  2. Le livre que j’ai acheté hier est très intéressant.
  3. Marie ma meilleure amie vient dîner ce soir.
  4. La tour Eiffel symbole de Paris est très visitée.
  5. Le président élu l’année dernière a beaucoup de projets.

Exercise 6: Commas with Direct Speech

Insert commas where necessary:

  1. Elle a dit « Je viendrai demain. »
  2. Il a répondu « Je ne suis pas d’accord. »
  3. « Où vas-tu ? » demanda-t-elle.
  4. « Je ne sais pas » répondit-il « où se trouve le musée. »
  5. « Attention ! » cria-t-il « Il y a une voiture ! »

 

Answers

Here are the answers for the exercises:


Exercise 1: Commas with Coordinate Conjunctions

  1. Il aime le chocolat, mais il déteste les bonbons.
  2. Nous pouvons aller au parc, ou nous pouvons rester à la maison.
  3. Elle est intelligente, et elle est très gentille.
  4. Ils sont venus tard, donc ils ont raté le début du film.
  5. Il veut réussir, or il ne fait pas assez d’efforts.

Exercise 2: Commas in Lists

  1. J’ai acheté des pommes, des oranges, des bananes et des fraises.
  2. Pour ce projet, nous avons besoin de papier, de crayons, de ciseaux et de colle.
  3. Les couleurs de notre drapeau sont bleu, blanc et rouge.
  4. Nous avons visité Paris, Lyon, Marseille et Nice.
  5. Elle aime lire des romans, des poèmes, des essais et des articles scientifiques.

Exercise 3: Commas with Subordinate Clauses

  1. Quand il pleut, je reste à la maison.
  2. Si tu veux venir, dis-le moi.
  3. Parce qu’il était malade, il n’est pas allé à l’école.
  4. Dès qu’il arrivera, nous commencerons la réunion.
  5. Puisque tu es là, aide-moi.

Exercise 4: Commas with Introductory Phrases

  1. En été, nous allons souvent à la plage.
  2. Au début, j’étais très timide.
  3. D’une manière générale, il est important de bien manger.
  4. Avant de partir, elle a vérifié ses bagages.
  5. En 2020, il a déménagé à Paris.

Exercise 5: Commas with Parenthetical Phrases

  1. Mon frère, qui habite à Paris, viendra nous rendre visite.
  2. Le livre, que j’ai acheté hier, est très intéressant.
  3. Marie, ma meilleure amie, vient dîner ce soir.
  4. La tour Eiffel, symbole de Paris, est très visitée.
  5. Le président élu l’année dernière, a beaucoup de projets.

Exercise 6: Commas with Direct Speech

  1. Elle a dit, « Je viendrai demain. »
  2. Il a répondu, « Je ne suis pas d’accord. »
  3. « Où vas-tu ? », demanda-t-elle.
  4. « Je ne sais pas », répondit-il, « où se trouve le musée. »
  5. « Attention ! », cria-t-il, « Il y a une voiture ! »